La humanidad contra el Cáncer: orígenes e historia de la enfermedad

La humanidad contra el cáncer: orígenes e historia de la enfermedad

La humanidad contra el Cáncer: orígenes e historia de la enfermedad

El médico griego Hipócrates (460 – 370 AC) fue el primero en utilizar la palabra cáncer.

El cáncer ha afectado a la humanidad desde tiempos prehistóricos hasta nuestros días, aunque su prevalencia ha aumentado mucho en las últimas décadas debido al aumento de la esperanza de vida y la presencia de factores carcinogénicos.

La evidencia más antigua de esta enfermedad se encontró en fósiles de dinosaurios de más de 70 millones de años de antigüedad. En humanos, el primer caso documentado de cáncer proviene de un hombre egipcio que vivió hace aproximadamente 3.000 años. De hecho, la primera evidencia escrita sobre el cáncer aparece en manuscritos del Antiguo Egipto que describen los tratamientos farmacológicos, quirúrgicos e incluso mágicos que se practicaban por aquel entonces. Los papiros fueron escritos entre los años 1500 y 1600 aC,  los egipcios culpaban a los dioses de esta enfermedad, la cual consideraban que no tenía cura.

La humanidad contra el cáncer: orígenes e historia de la enfermedad
El papiro de Edwin Smith, primer documento acerca del cancer

El nombre de “cáncer” aparece hacia el año 400 aC y se lo debemos a Hipócrates, un médico de la Antigua Grecia conocido como el “Padre de la Medicina”. Según Hipócrates la enfermedad aparecía por un desequilibrio entre los cuatro humores corporales: bilis negra, bilis amarilla, sangre y flema. Él fue el primero en acuñar los términos carcino y carcinoma, derivando de ellos el nombre de “cáncer” para este tipo de dolencia. Sus sucesores, los médicos de la escuela hipocrática, continuaron describiendo la enfermedad y los distintos tratamientos para combatirla. Ya entonces eran capaces de distinguir entre tumores benignos y malignos, así como de detectar su naturaleza invasora.

Con la caída de la civilización greco-romana, durante el imperio bizantino emergieron diversos médicos investigadores que descubrieron la presencia de los nódulos linfáticos en el pecho de la mujer con cáncer de mama y usaron extractos de semillas de amapola para combatir el dolor. Se describieron diversos tipos de cáncer y se empezaron a extirpar los tumores, aunque con poco éxito.

En el periodo comprendido entre los años 500 y 1500 dC, en Europa surgieron diversos tratamientos contra el cáncer como la extirpación y cauterización de tumores pequeños, o la aplicación de pastas cáusticas con arsenio, dietas, polvo de cangrejo, y amuletos para tumores más extensos. A partir del año 1500 dC se empiezan a practicar más autopsias y el conocimiento del cáncer interno aumenta – pensemos que hasta el momento solo eran evidentes los tumores externos.

Durante el siglo XVII aparecen diversos avances notables como el microscopio de lentes, que permite ver células sanguíneas y bacterias, y aparecen los primeros casos de éxito de mastectomías.

En los últimos siglos se ha avanzado mucho en describir la enfermedad hasta llegar a demostrar su origen genético, que permite un tratamiento personalizado para el paciente y ayuda a escoger el tratamiento más afín.

Aunque la enfermedad no ha cambiado, sí lo ha hecho la incidencia de cada tipo de tumor, ya que antes de 1900 el cáncer de pulmón era un tipo de tumor muy peculiar y ahora es el más diagnosticado y el que provoca más mortalidad.

Fuentes:
History of Cancer. The Cancer Atlas. canceratlas.cancer.org
Faguet GB. A brief history of cancer: age-old milestones underlying our current knowledge database. Int J Cancer. 2015;136(9):2022-2036. doi:10.1002/ijc.29134.
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