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que es el cancer

¿Qué es el cáncer?

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Índice de contenido

Definición del cáncer

El cáncer es una enfermedad genética causada por el crecimiento anormal y descontrolado de células, que puede afectar distintas áreas del cuerpo. Esta compleja enfermedad se presenta de manera única en cada paciente, variando según sus circunstancias individuales.

Los genes actúan como instrucciones para nuestras células, indicándoles cómo producir proteínas, regular su actividad y controlar su crecimiento. Cuando los genes encargados de controlar el crecimiento celular (protooncogenes) sufren mutaciones en su ADN, pueden transformarse en oncogenes y desencadenar un crecimiento celular anómalo con la siguiente formación de tumores.

Aunque las mutaciones genéticas suelen relacionarse con síndromes hereditarios, éstos representan una minoría de los casos. No obstante, es recomendable consultar a un asesor genético quien, además, puede valorar la necesidad de realizar un test genético oncológico.

¿Qué son los tumores?

Los tumores son masas anómalas de células que se forman cuando el proceso de regulación del crecimiento celular falla. Pueden ser benignos o malignos:

  • Los tumores benignos, no cancerosos, crecen lentamente y no se propagan ni invaden tejidos cercanos.
  • Por otro lado, los tumores malignos (cáncer) tienen la capacidad de invadir tejidos y órganos circundantes. En casos avanzados, pueden diseminarse a otras partes del cuerpo y generar metástasis, empeorando el pronóstico de la enfermedad.

¿Existen tipos de cáncer sin tumor?

Existen algunos tipos de cáncer que pueden no manifestar tumores, como el mieloma múltiple o el linfoma de Hodgkin. Este tipo de neoplasias afectan la sangre, la médula ósea y el sistema linfático, ocasionando mutaciones en las células sanguíneas sin generar protuberancias, a diferencia de los cánceres con tumores sólidos.

¿Qué causa el cáncer?

El aumento en el número de nuevos casos se atribuye, en parte, a la mayor longevidad de la población. Además, existen diversos factores de riesgo que aumentan las probabilidades de desarrollar cáncer. Algunos son:

  • Edad. Una mayor longevidad implica mayor exposición a agentes carcinógenos y tiempo para mutaciones genéticas.
  • Predisposición genética. Antecedentes familiares de cáncer o alteraciones como el síndrome de Lynch aumentan el riesgo.
  • Exposiciones ambientales. La exposición solar prolongada o a fuentes de radiación artificial como radón, rayos X o gamma pueden causar melanoma u otras neoplasias malignas.
  • Otros factores de riesgo están muy relacionados con nuestro estilo de vida: tabaquismo, consumo de alcohol, sedentarismo y mala alimentación.

¿Cuál es la incidencia de nuevos casos diagnosticados en España?

Existen más de 200 tipos diferentes de cáncer que pueden tener una mayor o menor agresividad y distintas posibilidades de desarrollar metástasis. En los últimos años la incidencia ha aumentado significativamente en nuestro país. El Global Cancer Observatory indica que en el año 2020 se diagnosticaron más de 260.000 casos y, para el 2040, se estima que la cifra ascienda a más de 341.000.

Según el Observatorio contra el cáncer de la AECC, en España se diagnosticaron 290.294 nuevos casos en 2022. Siendo más frecuente entre la población masculina (168.960) frente a la femenina (121.334). Las 4 neoplasias más frecuentes fueron: el cáncer colorrectal (41.661), el cáncer de próstata (35.877), el cáncer de mama (34.740) y el cáncer de pulmón (30.196).

La concienciación y gestión de los factores de riesgo es esencial para prevenir y controlar el cáncer. Te invitamos a leer artículos relacionados con la prevención.

¿Cómo se diagnostica el cáncer?

¿Se puede detectar de manera temprana la enfermedad?

La detección precoz es un elemento crucial para mejorar el pronóstico de la enfermedad, ya que está diseñada para identificar posibles signos de que exista cáncer de manera temprana. Estas pruebas nos ofrecen la oportunidad de tomar medidas proactivas para preservar nuestro bienestar y abordar cualquier signo potencial en sus etapas iniciales. Por este motivo, es importante “perderle el miedo al cáncer” y acudir a estas revisiones periódicas.

Entre los métodos de detección temprana se encuentran mamografías, citologías, PSA o colonoscopias, pruebas esenciales para la identificación temprana de cambios anómalos que podrían indicar la presencia de neoplasias. Es fundamental realizarlas periódicamente, según las indicaciones médicas.

¿Cómo se confirma un diagnóstico de cáncer?

Las pruebas para detectar el cáncer son cruciales para comprender y abordar la enfermedad. Métodos como análisis de sangre, estudios por imágenes (resonancias magnéticas, tomografías) y biopsias permiten a los profesionales de la salud analizar tejidos y marcadores biológicos para un diagnóstico preciso.

Me han diagnosticado cáncer, ¿qué información me proporcionará el médico?

Cuando se recibe un diagnóstico de cáncer, la primera explicación puede ser abrumadora, con términos complejos que luego se simplifican para comprender mejor la enfermedad.

Desde una perspectiva médica, cada caso de cáncer es único debido a las diferencias moleculares y celulares. Sin embargo, para facilitar su comprensión, los cánceres se clasifican según el tejido de origen:

  • Carcinomas. Son los más comunes (80% de los casos) y se originan en células epiteliales que recubren órganos y glándulas. Por ejemplo, un «carcinoma ovárico epitelial» es un cáncer de ovario.
  • Sarcomas. Surgen en tejidos conectivos como huesos y tejidos blandos. Los más frecuentes son los sarcomas óseos.
  • Leucemias. Tienen su origen en la médula ósea, un tejido responsable de la generación de glóbulos rojos, blancos y plaquetas.
  • Linfomas. Se desarrollan en el tejido linfático, como el presente en ganglios y órganos linfáticos.

Además, los médicos pueden describir más detalles acompañándolos de prefijos como:

  • Adeno= glándula
  • Condro= cartílago
  • Eritro= glóbulo rojo
  • Hemangio= vaso sanguíneo
  • Lipo= grasa
  • Melano= célula pigmentada
  • Mio= célula muscular
  • Osteo= hueso

Por ejemplo, un «adenocarcinoma de páncreas» es un tipo de cáncer de páncreas.

Es importante apuntar en una libreta todas las dudas que surjan respecto al diagnóstico y compartirlas con el oncólogo.

¿Cómo se evalúa el pronóstico de mi enfermedad?

En el caso de los tumores sólidos, además del diagnóstico, se debe llevar a cabo la estadificación del tumor, que es un proceso crucial para evaluar la extensión y pronóstico del cáncer. Comprender la estadificación o TNM ayuda a planificar el tratamiento y proporciona información sobre la probable evolución de la enfermedad:

Te recomendamos consultar nuestro artículo sobre el TNM para ampliar la información.

Cuando nos detectan la enfermedad podemos sentirnos perdidos y con miedo. En nuestra sección sobre el diagnóstico encontrarás información que te puede ayudar en estos momentos.

¿Cómo se aborda el tratamiento del cáncer?

Tras el diagnóstico de cáncer, el médico de referencia contará con la colaboración de un comité de tumores especializado. Este equipo multidisciplinario de expertos, que incluye oncólogos, cirujanos, radiólogos y otros profesionales de la salud, se reúne para analizar detalladamente cada caso. Su objetivo es diseñar un plan de tratamiento personalizado, considerando las particularidades del paciente y la enfermedad.

¿Cuál es el objetivo del tratamiento?

Existen distintos tipos de tratamiento, cada uno adaptado a las características específicas del cáncer y las necesidades del paciente.  Las opciones terapéuticas tienen diferentes objetivos y pueden combinarse entre sí o emplearlas en distintas etapas:

  • La vigilancia activa implica monitorear cuidadosamente la progresión de la enfermedad sin intervenir de inmediato.
  • Los tratamientos curativos buscan eliminar por completo el cáncer, como ocurre con tumores cuya primera opción es la cirugía. Consulta el tratamiento del cáncer de ovario para ver un ejemplo.
  • Las terapias de control tienen como objetivo mantener la remisión de la enfermedad el mayor tiempo posible. Un ejemplo de esto es el caso del tratamiento del mieloma múltiple en la “fase de mantenimiento”.
  • Los tratamientos paliativos se centran en mejorar la calidad de vida y aliviar síntomas, especialmente en etapas avanzadas, como en el tratamiento de cáncer de mama.

¿Qué es el tratamiento convencional?

El tratamiento convencional se refiere a enfoques estándares y comúnmente aceptados que han demostrado ser eficaces para tratar el cáncer. Las opciones terapéuticas más frecuentes suelen incluir cirugía, quimioterapia, radioterapia y, en algunos casos, inmunoterapia. Estos planes terapéuticos se basan en prácticas clínicas respaldadas por la evidencia y han sido probados a lo largo del tiempo como parte integral de la atención oncológica.

Ensayos clínicos, ¿qué son los tratamientos en investigación?

Los tratamientos en investigación son medicamentos o intervenciones médicas que están siendo evaluadas en ensayos clínicos para determinar su seguridad y eficacia en el tratamiento de enfermedades, incluido el cáncer. Actualmente, existen tratamientos que únicamente están disponibles en estudios. Participar en un ensayo clínico permite acceder a:

  • Nuevas terapias. Buscan identificar y dirigirse exclusivamente a las células malignas, con el objetivo de desarrollar tratamientos más efectivos y seguros con menos efectos secundarios. Son especialmente importantes para neoplasias que no tienen cura, que ya se abordaron las distintas líneas de tratamiento convencional o refractarias (resistentes a las terapias).
  • Mejorar tratamientos actuales. Para mejorar las terapias existentes, se investiga la combinación de diversos medicamentos con el fin de aumentar la eficacia, la esperanza de vida y mejorar la calidad de vida.
  • Plan de tratamiento más personalizado. Existen ensayos clínicos que no buscan comparar fármacos, sino proporcionar el tratamiento más preciso y adaptado a cada paciente. El ensayo clínico adaptativo PHERGain, por ejemplo, ajusta el tratamiento según la respuesta terapéutica de cada paciente.

Aunque la búsqueda de tratamientos en investigación puede resultar abrumadora, el buscador de ensayos clínicos MatchTrial® facilita este proceso, fomentando una colaboración cercana entre oncólogos y pacientes para decisiones informadas y un enfoque terapéutico conjunto. Contamos con un equipo de enfermería que acompaña a los pacientes en este proceso y está disponible a través de la plataforma.

Visita nuestro apartado sobre ensayos clínicos para más información.

¿Cómo complementar el tratamiento oncológico?

Para complementar las terapias que se enfocan directamente contra las células cancerosas, podemos recurrir a profesionales de disciplinas como nutrición, fisioterapia y psicooncología. Mantener un buen estado físico y mental es importante para gestionar mejor los efectos secundarios de los tratamientos, ya que impactan positivamente en nuestra calidad de vida durante el proceso oncológico.

La fase de tratamiento es muy compleja y es recomendable contar con el máximo de apoyos posibles. Toma un papel activo durante el proceso oncológico para buscar opciones de terapéuticas disponibles y preguntar cómo se pueden intentar mitigar los posibles efectos secundarios a distintos profesionales médicos y especializados en oncología.

¿Qué ocurre una vez finaliza el tratamiento?

El seguimiento post-tratamiento

Después de completar el tratamiento, los pacientes inician una etapa vital: el seguimiento post-terapéutico del cáncer. Durante esta fase sin terapia activa, se llevan a cabo revisiones periódicas adaptadas a cada caso, con el objetivo primordial de garantizar una vida más larga y saludable para los supervivientes.

¿Qué es la recidiva?

La recidiva se refiere a la vuelta del cáncer después de un periodo en el que no era detectable, generalmente tras un tratamiento con intención curativa, como cirugía o radioterapia, de un tumor localizado. Aunque las palabras recaída o recurrencia a menudo se usan como sinónimos de recidiva, existen pequeñas diferencias. La recaída se produce cuando un paciente vuelve a ser afectado por una enfermedad de la que estaba recuperándose. La recidiva sería la reaparición de la enfermedad después de la supuesta curación.

¿Qué quiere decir que el cáncer ha remitido?

Decir que el cáncer ha remitido significa que la enfermedad desapareció por completo según las pruebas de imagen y los marcadores tumorales. Esta noticia es muy buena y, con precaución, indica el momento en que se considera curado el cáncer.

Otro tipo de inquietudes pueden aparecer en esta etapa, te invitamos a leer los artículos sobre la fase del post-tratamiento.

Historias reales de pacientes y supervivientes de cáncer

Leer los testimonios de otras personas que han vivido experiencias similares no solo ayuda a comprender la enfermedad desde una perspectiva más cercana, sino que también nos aparta por un momento de la sensación de soledad.

Cada historia de supervivencia es única, pero comparten un denominador común: las ganas de vivir. Estos testimonios no solo cuentan los desafíos físicos, emocionales y mentales que conlleva el cáncer, sino también la fortaleza que se descubre en medio de la adversidad.

Te invitamos a conocer las historias reales de pacientes y supervivientes de cáncer que han querido compartir su experiencia contigo.

Referencias

Unión Internacional contra el Cáncer, 2023: ¿qué es el cáncer?

Sociedad Española de Oncología Médica, 2019: ¿qué es el cáncer y cómo se desarrolla?

American Cancer Society, 2020: ¿qué es el cáncer?

Instituto Nacional del cáncer, 2021: ¿qué es el cáncer?

El cáncer sin rodeos, 2022: ¿qué es el cáncer?

Unimos personas y ciencia porque compartir es avanzar.

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4 respuestas

  1. Gracias por vuestra labor. Me acaban de diagnosticar un cáncer de mama. Vuestras explicaciones son las que necesito y todavía no he recibido de mi medico.

    1. Buenos días Blanca,

      Gracias por tu mensaje y nos alegra que te haya servido el artículo. Aunque los médicos quisieran explicarnos todo más en profundidad, muchas veces es por falta de tiempo. Es muy importante que apuntes todas las dudas que tengas y las compartas con él en la consulta. También puedes preguntarle a las enfermeras para que te puedan ayudar o que le pregunten directamente al especialista y te las contesten.

      Esperamos que el proceso oncológico vaya bien y, si es posible, intenta buscar nutricionista, psicooncólogo y fisioterapeuta. Recuerda que hoy en día las asociaciones de pacientes son un buen lugar para buscar asesoramiento y muchas de ellas ofrecen servicios gratuitos para pacientes, te facilitamos el enlace a nuestro directorio para que encuentres la que creas más afín https://matchtrial.health/directorio-de-asociaciones/

      Si lo ves conveniente también, puedes descargar MatchTrial, contestar unas preguntas sobre tu estado de salud y, con el listado de estudios que te aparecerán, puedes preguntarle a tu oncólogo si los tratamientos en investigación que hay en este momento pueden ser una opción terapéutica a valorar. Recuerda que tienes a nuestro equipo de enfermería a través de la App.

      Un abrazo.

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